Halt and Catch Fire: Realidad y Ficción.

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Muchas series de TV tienen a un informático entre sus personajes. Muchas veces es pieza clave en el desenlace de la trama. Pero muy pocas series centran el foco de atención en los informáticos, en los ordenadores, en las compañías que hay detrás, en los genios que desarrollan esas Personal Computers ( PC ), en la historia de fondo que inició la carrera por obtener un PC mucho más avanzado. Una de estas series es Halt and Catch Fire.

El título hace referencia al nemónico HCF, una instrucción en código máquina que hace que la unidad central de proceso del ordenador ( CPU ) cese toda actividad significativa lo que requiere un reinicio del ordenador. Originalmente fue una instrucción ficticia en computadoras IBM System /360, aunque desarrolladores posteriores implementaron versiones HCF en algunas máquinas, de forma tal que para la recuperación del sistema era imprescindible su reinicio.

Ibmpc
Image Author: Ruben de Rijcke

La trama de la serie se centra en un antiguo empleado de IBM ( International Business Machine), compañía puntera, cuyos inicios se remontan a 1880, finales del siglo XIX, y que a partir de la década de los 80 del siglo XX se convirtió en referencia por sus IBM PC, predecesor de las actuales computadoras personales, progenitor de la plataforma compatible IBM PC. Este empleado, Joe McMillan llega a una pequeña empresa Cardiff Electric, donde convence a un antiguo ingeniero de sistemas, Gordon Clark, para recrear el código ensamblador de la BIOS de un IBM PC mediante ingeniería inversa.

En la serie lo realizan en un garage durante un fin de semana. Pero, McMillan, ni corto ni perezoso, llama a IBM y les notifica lo que han hecho. Lo cual crea un lío monumental para la pequeña empresa Cardiff Electric, donde reciben una llamada de un ejecutivo de IBM informándoles de las implicaciones legales, que, por esta causa, amenazan con acabar con su empresa debido a la violación de la propiedad intelectual de IBM.

Y McMillan, el que origina todo esto, es el que propone una solución, que, al parecer era su objetivo, crear una nueva división de PC dentro de Cardiff Electric, contratando a un programador externo que no tenga nada que ver con el proyecto, que pueda recrear, partir de unas especificaciones que le pasen, el código ensamblador de la discordia. La elegida es una programadora Cameron, recién salida de la universidad, y que mantuvo una relación fugaz con McMillan.

haltcatchfire

Todo ello para desarrollar el primer PC Portable, una microcomputadora, compatible con el software de un IBM PC, todo un desafío para una compañía pequeña frente a todo un gigante como es IBM. Una representación que nos dramatiza, para hacerlo atrayente al espectador de la serie, hechos que fueron muy diferentes en su acontecer real.

Los verdaderos protagonistas de esta ingeniería inversa fueron Compaq y Columbia Data Products. No hubo ningún McMillan, sino que a partir del método de diseño en sala limpia, estas dos empresas desafiaron a un titán como IBM, que publicó el código fuente de su BIOS en el manual de sus ordenadores para evitar cualquier posible clonación del mismo, recurriendo a la infracción del copyright como instrumento disuasorio.

Todo ello se consiguió mediante el diseño en sala limpia, con dos ingenieros que no podían estar en la misma sala o hablar entre ellos. Uno leía el código y describía lo que el código hacía, el otro, basándose en las especificaciones que recibía de éste, desarrollaba un nuevo código que realizaba una función idéntica. Ahí está la clave, hace lo mismo, pero no es el mismo código, de ahí que la disuasión del copyright quede desechada.

CompaqPortable

De esta forma en julio de 1982 Columbia presentó el primer  compatible IBM PC, Columbia Data Products MPC 1600, y en noviembre de 1982 se presentó el primer PC Portable de Compaq, compatible prácticamente al 100% con el IBM PC. Para cuando IBM quiso reaccionar sacando su propio PC Portable, Compaq ya se había adelantado, superando los 100 millones de ingresos en su primer año de ventas.

cpm

En la serie se plantea presentar este nuevo PC Portable en la feria de COMDEX ( Computer Dealer’s Exhibition ), que sí existió en la realidad, desde 1979 hasta 2004.  Destacar que Gordon y su esposa Donna, que en la serie se menciona que, años antes, en este evento,  intentaron presentar una demo de su propio ordenador Symphonic, la cual resultó en fracaso, es parecida a la de Gary y Dorothy Kildall, creadores del sistema CP/M, que utilizaban, a principios de los 80, la practica totalidad de los ordenadores personales basados en procesadores Intel, como sistema operativo. Estuvieron en tratos con IBM para que fuera el sistema operativo de IBM PC. Al final, IBM eligió a Bill Gates.

Realidad y ficción. No coincidentes en muchas ocasiones, pero atrayentes de igual modo, aunque muchas veces, y este es el caso, la realidad supera a la ficción.

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